Amerikkalainen jalkapallo levittää suosiotaan maailmalla

Amerikkalainen jalkapallo levittää suosiotaan maailmalla

Varhaisina aikoina, ennen kuin hän puhui kiinaa eikä tiennyt mihin kaikki johtaisi, Zach Brown painatti käyntikortteja, joissa luki kiinaksi ”Pelaan amerikkalaista jalkapalloa.

Sinä näytät tyypiltä, joka voisi pelata. Ota meihin yhteyttä”. Brown oli tuolloin entinen ykkösdivisioonapelaaja, joka työskenteli kansainvälisessä liike-elämässä. Hän rakasti jalkapalloa ja halusi jatkaa pelaamista asuessaan Shanghaissa, mutta hän myös ymmärsi kasvupotentiaalin maailman väkirikkaimmassa maassa. Brown ja toinen entinen yliopistopelaaja Chris McLaurin perustivat Kiinaan amerikkalaisen jalkapallon liigan ja alkoivat värvätä pelaajia jakamalla kiinankielisiä käyntikortteja yksi kerrallaan isokokoisille tyypeille. Nykyään AFLC:ssä pelaa noin tuhat pelaajaa 16 joukkueessa ympäri Kiinaa. Kyseessä on merkittävin jalkapalloliiga maassa, jossa tällä hetkellä pelaa noin viisi tuhatta miestä ja naista jonkun tason taklausjalkapalloa. Vaikka kyseessä on pieni luku verrattuna Kiinan 1,35 miljardin ihmisen väkimäärään, se on noussut eniten viimeisen viiden vuoden aikana ja muodostaa osan suurempaa liikettä levittää amerikkalaisille ainutlaatuiseksi koettua peliä ympäri maailmaa. Joissain tapauksissa tämä toiminta saa myös NFL:n tuen, mutta se on kuitenkin suurimmaksi osaksi tuntematonta pääosalle amerikkalaisista.

Euroopan esiinnousu

Saksalaisen laitahyökkääjän Moritz Boehringerin, ensimmäisen NFL:ään suoraan eurooppalaisesta liigasta varatun pelaajan, esiinnousu on tuonut lajin leviämiselle täysin uutta huomiota. Mutta tällä hetkellä kansainvälinen jalkapallo on jalkapalloalan diplomatian maailma, jonne pitkäaikaiset terveyshuolet ja NFL:ään liittyvä kyynisyys eivät ole vielä levinneet. Kansainvälisen amerikkalaisen jalkapallon järjestön mukaan maailmassa on 80 maata, joista löytyy peliä hallinnoivat lajiliitota, aina Kiinasta Saksaan ja Etelä-Afrikasta Suomeen. Yleisellä tasolla IFAF:n arvion mukaan maailmassa on tuhansia liigoja ja satoja tuhansia poikia, tyttöjä, miehiä ja naisia pelaamassa eri tasoilla aina lukiopeleistä jalkapallotyylisiin liigoihin, joita pidetään yllä pelaajamaksuilla ja paikallisten sponsoreiden voimin.

Euroopan esiinnousu
Euroopan esiinnousu

Amerikkalainen jalkapallo on hauska harrastus, mutta se luo omat rajoituksensa Suomen kaltaisissa olosuhteissa. Jos harrastuksenasi on pelata biljardia pelisaleissa, korttia ystäviesi luona tai shakkia kerhossa, voit hyvin ottaa erän kasipalloa, muutaman kierroksen venttiä tai pari peliä shakkia myös netissä, mutta amerikkalaisen jalkapallon pelaamiseen tarvitaan aina urheilukenttä, kaksi joukkueellista pelaajia – ja sula maa. Boehringerin osallistuminen varaustilaisuuteen taas oli muistutus jatkuvasti kasvussa olevista pelaajamääristä Euroopassa. Ne eivät vielä ole lähelläkään NFL:n tasoa, ja pysyvätkin alemmalla tasolla pitkään tai kenties ikuisesti, ennen kuin kansainväliset tulokkaat täyttävät NFL:n lahjakkuuksien paikkoja säännöllisesti. Mutta taitotaso on nousemassa tahtia, jota kannattaa pitää silmällä meren toiseltakin puolelta.

Amerikka ja amerikkalainen jalkapallo ovat sidoksissa

Brown kertoo, ettei hän tiedä, ymmärtävätkö ihmiset kotona Yhdysvalloissa, kuinka yhteen sitoutuneita Amerikka ja jalkapallo ovat. Jalkapallo on niin kytköksissä heidän kulttuuriinsa. Mutta hänen mukaan on sitä parempi, mitä enemmän laji leviää Yhdysvaltojen ulkopuolelle. Hän kertoo, että joka puolella Kiinaa hän huomaa ihmisten rakastavan jalkapalloa, ja suuri syy sille on, että laji on nimenomaan amerikkalainen.Brownin mukaan jalkapallon suosion kasvu on NFL:n lisäksi hyvä asia myös amerikkalaiselle liiketoiminnalle. Mitä suositumpaa jalkapallo on, sitä enemmän on tarjolla myyntiä jalkapalloon liittyville amerikkalaisille yrityksille, kuten esimerkiksi Nikelle ja Under Armourille. Se on hyväksi amerikkalaiselle yritysmaailmalle ja positiivisen kuvan maalaamiseksi maan ulkopuolella. Tämä johtuu siitä, että myös kiinalaiset rakastavat amerikkalaisen jalkapallon pelaamista paljon ja lajin esitteleminen on ollut Brownille erittäin palkitsevaa. Samaan aikaan kun Brown jakoi kiinankielisiä käyntikortteja Shanghain kaduilla, Ken Li laittoi yli kolmenkymmen vuoden ajan länsimaissa vietetyn elämisensä peliin. Kiinan kansalainen Li eli ja työskenteli eri puolilla Yhdysvaltoja ja Kanadaa ennen palaamistaan Kiinaan vuonna 2011. Tänä aikana hänestä muodostui NFL:n ystävä ja samalla hän myös näki kanadalaisen CFL-liigan alueellisen menestyksen rajan toisella puolella.

Amerikka ja amerikkalainen jalkapallo ovat sidoksissa
Amerikka ja amerikkalainen jalkapallo ovat sidoksissa

Palattuaan kiinaan hän perusti AFU-liiton (American Football Union) ja alkoi työskennellä tuodakseen jalkapallon lukio- ja yliopistotasoille. Samoin kuin Brown teki AFLC:n kanssa, myös Li käytti amerikkalaisia valmennuskonsultteja opettaakseen pelin säännöt ja kuviot innokkaalle yleisölle. Li kertoo vain ajatelleensa, että jalkapallo on mahtava peli. Hänen mielestään siinä vetoavat sekä urheiluhenkisyys, tiimityöskentely ja kuri.

Valtavasti potentiaalia

Amerikkalaisessa jalkapallo on myös valtavasti potentiaalia liiketoiminnalle. Amerikassa NFL:n vuotuinen liikevaihto ylittää kolmetoista miljardia dollaria. Liiga pyrkii kasvattamaan liikevaihtonsa 25 miljardiin dollariin vuoteen 2027 mennessä ja Kiinan valtavat resurssit ja väestön määrä tarjoavat ilmiselvän markkinan. Liiga on lisännyt henkilöstöä kiinalaisessa markkinointitoimistossa jo vuosikymmenen ajan ja tavoitteissa oli houkutella kymmenen tuhatta ihmistä Kiinassa järjestettyihin alle 19-vuotiaiden mestaruuskisoihin.Kymmenen tuhatta kisojen seuraajaa on pieni luku niin suurelle maalle, eikä useimmat pelit Kiinassa saa kuin korkeintaan viisi tuhatta katsojaa. Mutta lajin viisi vuotta kestänyt kasvu lähes nollilta on huomattava, ja maassa sai hiljattain ensinäytöksensä televisioystävällinen areenaliiga. Brown sanoo, että peli on Kiinassa pienempi, mutta maasta löytyy isoja kavereita. Kestää vain hieman aikaa löytää heidät.

Lopulta kiinalaisten jalkapalloliigojen saaminen vauhtiin voisi kasvattaa uteliaisuutta NFL:ää kohtaan. Kun ottaa huomioon kaksi maata, joilla on pitkä historia amerikkalaisen jalkapallon kanssa, Isoa-Britanniaa ja Meksikoa ja jotka houkuttelivat yli 350 000 fania neljään isännöimäänsä NFL:n runkosarjaotteluun kaudella 2016. Li sanoo, että kiinalaisilla ihmisillä on paljon kiinnostusta NFL:ää kohtaan.NFL:stä on tullut helppo seurattava, voit katsella pelejä netistä tai joskus myös televisiosta. Ja myös pelaamista kohtaan on syntynyt viime aikoina paljon kiinnostusta, mutta kehittyminen vie vielä pitkään. Kiinan tasoa ei voi vielä mitenkään verrata NFL:ään. Lin mukaan Kiinan parhaiden pelaajien laittaminen yhteen tähdistöjoukkueeseen vastaisi tasoltaan amerikkalaista kolmosdivisioona- tai yliopistosarjan joukkuetta. Tämä on tällä hetkellä Kiinan paras taso, mutta tulevaisuus näyttää tullessaan, mitä voi tapahtua, jos lajin suosio jatkaa kasvuaan maailman väkirikkaimmassa maassa.